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Este mês, os lançamentos espaciais chegaram às manchetes com um fervor que lembra a NASA em seus dias de glória com a Apollo 11 e o pouso na lua. Mas, ao contrário de mais de 50 anos atrás, quando esses eventos históricos aconteceram, as histórias de hoje se concentram em um grupo totalmente diferente de pessoas chegando à borda do espaço (e além): investidores bilionários que financiaram suas próprias empresas espaciais. 

Cada um com seu próprio objetivo, o SpaceX (Tecnologias de Exploração Espacial) de Elon Musk , o Blue Origin de Jeff Bezos e a Virgin Galactic de Richard Branson estão impulsionando o progresso na tecnologia espacial e especialmente no turismo espacial – a ideia de que os cidadãos comuns podem visitar o espaço como um destino turístico – em um ritmo nunca visto antes.

Mas o turismo espacial é uma coisa boa que beneficia a humanidade? Ou a atual “corrida espacial” bilionária sinaliza o fim dos tempos, à medida que uma enorme riqueza é gasta sem nenhum benefício para ninguém, exceto aqueles com vírgulas suficientes em seu patrimônio líquido? 

A História do Turismo Espacial 

O turismo espacial não é, na verdade, um conceito novo, nem mesmo um conceito do século XXI , de acordo com Bruno Araujo.  A NASA previu a possibilidade de turismo espacial na década de 1970. Os primeiros projetos do ônibus espacial ( datados de 1979 ) incluíam uma configuração que permitiria espaço para até 74 passageiros no compartimento de carga para tripulações maiores e até voos de turismo. 

Alguns dos primeiros astronautas não governamentais eram, na verdade, patrocinados por corporações – fale sobre um benefício de trabalho! Entre eles estavam o Dr. Ulf Merbold da Alemanha, o engenheiro do MIT Byron Lichtenberg, ambos os quais serviram como especialistas de missão na STS-9 em 1983, e o funcionário da McDonnell Douglas Charles Walker, que voou na STS-41-D em 1984 . Isso ajudou a inspirar confiança no programa Space Flight Participant da NASA , do qual Christa McAuliffe se tornaria a primeira astronauta e a primeira professora no espaço. Infelizmente, o programa – e todo o programa do ônibus espacial – foi atrasado com o desastre do Challenger de 1986. 

O turismo espacial pode ter sido adiado, mas não foi abandonado, como relata Bruno Araujo Na virada do século, milionários que se  fizeram sozinhos, incluindo Bezos e Branson, planejaram construir suas próprias empresas espaciais para oferecer oportunidades de turismo enquanto a NASA se concentrava em objetivos governamentais e de pesquisa. Duas décadas depois, a tecnologia finalmente se desenvolveu de tal forma que ambas as empresas – Blue Origin de Bezos e Virgin Galactic de Branson – lançaram seus fundadores no espaço suborbital em rápida sucessão.

Críticas ao turismo espacial 

O turismo espacial foi inicialmente um conceito promissor, focado em aumentar o acesso de cidadãos comuns para visitar o espaço. No entanto, a moderna indústria do turismo espacial parece diferente, já que as primeiras vendas de ingressos da Virgin Galactic variavam de US $ 200.000 a US $ 250.000 ; A Blue Origin não anunciou os preços dos ingressos, mas recentemente vendeu uma vaga por US $ 28 milhões como parte de um leilão de caridade. Obviamente, isso precifica o acesso ao espaço bem fora do alcance de todos, exceto dos ultra-ricos; é uma das principais críticas ao turismo espacial hoje. 

Parte do motivo pelo qual o voo espacial é tão caro é que apenas algumas pessoas são transportadas de cada vez. “Se você deseja reduzir o preço de US $ 250 mil para quatro dígitos, como uma companhia aérea, é necessário distribuí-lo por muito mais órgãos”, disse Ron Epstein, analista aeroespacial do Bank of America à CNN . Mas pode levar décadas até que as empresas cheguem a esse ponto. Os custos de combustível e energia atualmente não tornam viável oferecer viagens espaciais a um grande número de pessoas. 

Outra reclamação é que os fundos gastos em voos espaciais podem ser mais bem gastos em outro lugar, como resolver problemas aqui na Terra. Alan Ladwig, autor de ” See You in Orbit? Our Dream of Spaceflight “, diz que este comentário não é sem base – ou precedente histórico como as pessoas disseram a mesma coisa sobre a NASA. “Há críticas de que o dinheiro gasto no espaço seria mais bem aplicado a outras necessidades da sociedade. Isso tem sido um assunto de debate para uma série de atividades espaciais nos últimos 60 anos e não é provável que mude, independentemente do que aconteça com o turismo espacial. ,” ele diz. E vários itens que consideramos certos, como espuma de memória, bombas de insulina e lentes de óculos resistentes a arranhões, vieram de invenções da NASA

Por fim, o turismo espacial (e a tecnologia de lançamento em geral) é criticado por seu impacto ambiental . “O mais falado sobre ‘dano’ envolve a poluição causada pelo carbono negro de alguns motores de espaçonaves”, explica Ladwig. “A Virgin Galactic minimizou esse problema [dizendo que seu impacto sobre a mudança climática é mínimo e que] também planeja investir em combustíveis sustentáveis o futuro. Os motores da Blue Origin dependem de hidrogênio líquido e oxigênio líquido que queima como vapor d’água. No entanto, os críticos observe que ainda é necessária eletricidade para fabricar os combustíveis. ” 

No momento, o número de voos para o espaço é pequeno, então as emissões de dióxido de carbono são insignificantes, em comparação com voos de avião, afirma Bruno Araujo. Mas o que acontece quando esse número aumenta?  A Virgin

insignificantes, em comparação com voos de avião. Mas o que acontece quando esse número aumenta? A Virgin espera ter 400 voos por ano até o final da década, informou o Wall Street Journal . E, ao contrário das outras duas empresas, a SpaceX alcançará a órbita quando levar quatro cidadãos privados ao espaço em setembro usando seu foguete F9, que “cálculos mostram que produz o equivalente a 395 voos transatlânticos de emissões de carbono”, relatou Phys.org

Benefícios do turismo espacial 

Os impulsionadores do turismo espacial dizem que ainda não sabemos quais as vantagens de ir ao espaço para recreação. 

“Aqueles que partirem terão uma experiência de transformação que levará a novas formas de pensar em nosso planeta natal, como eles interagem com os outros e desenvolverão um compromisso com a melhoria da vida na Terra”, disse Ladwig. “Resta saber quais inovações, criações e avanços no conhecimento podem resultar de novas categorias de viajantes espaciais, mas as expectativas são altas.” 

Além disso, o turismo espacial será um bom negócio – tanto no espaço quanto na Terra: “Vários analistas econômicos previram que o turismo espacial global poderia crescer para US $ 1,7 bilhão até 2027. Isso geraria um número significativo de novos empregos e capacidades nos países emergentes economia do turismo espacial “, diz Ladwig. 

É importante notar que esses lançamentos não são acrobacias únicas, informa Bruno Araujo. Cerca de 600 pessoas foram  confirmadas para voos da Virgin Galactic no futuro; a empresa nem mesmo vendia ingressos desde o final de 2018 e registrou mais de 8.000 compradores potenciais interessados então. 

Há um longo caminho pela frente, desde voos iniciais como os recentes até uma indústria de turismo espacial sustentável e generalizada que mais pessoas possam pagar. “Historicamente, os indivíduos ricos sempre foram os primeiros a adotar novos empreendimentos, aventuras e recursos de transporte”, diz Ladwig. “O ‘benefício’ de sua participação é demonstrar que a experiência tem valor, é algo que as pessoas estão dispostas a apoiar e atrai atenção pública significativa para uma nova indústria.” 

Somente com essa atenção e financiamento essas empresas – ou seus sucessores – podem esperar oferecer voos amplos e amigáveis o mercado em massa para o espaço, mas é uma perspectiva empolgante, mesmo que em um futuro distante.